Astrobiología, o la ciencia de la vida en el Universo

La astrobiología, o exobiología, es la disciplina que se ha desarrollado para conocer el origen, la presencia e influencia en el Universo. Se trata de una ciencia multidisciplinaria – con aspectos relativos a la astronomía, astrofísica, biología, química, geología, estadística – que supone una aproximación científica a un fenómeno arraigado en la cultura popular que hasta hace no mucho quedaba relegado al interés del ocultismo o la ufología.

Algunas de las preguntas que busca responder la astrobiología son qué es la vida, cómo surgió la vida en la Tierra, cómo evoluciona y se desarrolla, si existe o no vida extraterrestre, y cuál es el futuro de la vida en la Tierra y en otros lugares, de haberla. Estas preguntas hacen que la astrobiología sea una ciencia con profundas implicaciones filosóficas.

Este enfoque hace que la astrobiología no se dedique a buscar hombrecillos verdes, sino fundamentalmente microorganismos o bacterias capaces de existir en condiciones extremas. Y la búsqueda comienza en el planeta Tierra: el fondo del océano, fuentes hidrotermales submarinas, zonas volcánicas… En España, por ejemplo, se estudian los microorganismos del río Tinto, que se caracteriza por su alto contenido en metales y su falta de oxígeno, características adversas para el desarrollo de la vida.

También se busca la vida en el espacio, pero no directamente. La principal preocupación de los astrobiólogos es encontrar evidencias de la existencia de agua en estado líquido en otros planetas, lo que se considera un elemento determinante para la aparición de la vida. Eduardo Ros, astrónomo de la Universidad de Valencia la importancia del agua para la vida:

Las investigaciones, dentro del Sistema Solar, se centran en Europa – un satélite helado de Júpiter -, dos lunas de Saturno y Marte, ya que se cree que podría haber agua en su subsuelo. En la actualidad, sondas de diferentes misiones espaciales estudian estos planetas en busca de vida, presente o pasada.

Otra línea de investigación es la exploración de otros sistemas solares con planetas habitables. La astrobiología cogió un gran impulso en los años noventa con el descubrimiento, en 1995, de sistemas planetarios semejantes al Sistema Solar. Si en la Tierra apareció y se desarrolló la vida, es válido plantearse que lo mismo pueda haber sucedido en muchos otros planetas parecidos al nuestro. Aunque la Tierra posee unas condiciones muy especiales que favorecen el desarrollo de la vida difíciles de encontrar en otros planeta.

Eduardo Ros explica las condiciones favorables para la vida en la Tierra:

Aún a pesar de no haber dado todavía con pruebas irrefutables de la existencia de vida extraterrestre, la búsqueda sigue adelante. Lo único que probablemente no se pueda demostrar jamás es su no existencia. El famoso astrónomo y divulgador científico estadounidense Carl Sagan dijo en una ocasión: “A veces creo que hay vida en otros planetas, y a veces creo que no. En cualquiera de los dos casos la conclusión es asombrosa”.

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Una respuesta to “Astrobiología, o la ciencia de la vida en el Universo”

  1. […] y de sus grandes figuras. Pero también es aquí cuando la ciencia se ha encaminado hacia la astrobiología, la búsqueda de vida inteligente, de mensajes ocultos y al gran sueño de encontrar civilizaciones […]

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